Agora, een verhaal van 40 jaar passie

Met bloemen werken is een passie. Die passie is groot, ingebakken in hun genen. Naast passie primeert kwaliteit. Aan het woord zijn Ellen, Jolien, Katrin en Nick – de tweede generatie – die met verve een vervolg schrijven aan het succesverhaal van hun ouders. In 2021 bestaat de Agora Group veertig jaar met vestigingen in België, Frankrijk, Nederland en Italië. Redenen genoeg om te vieren en een blik te werpen achter de schermen van dit succesvolle familiebedrijf.

HOE ALLES BEGON
Marc Van Turnhout begon als lijnrijder. Met zijn vrachtwagen reed hij rond en verkocht twee à drie soorten bloemen. Dat idee sloeg aan. Al snel had hij zoveel klanten dat hij aan de vraag niet meer kon beantwoorden. Een neef besloot te helpen maar ook dat was al gauw niet genoeg om het werk tijdig rond te krijgen. Het idee rijpte om een soort Cash & Carry met bloemen te creëren. Dat bleek een gat in de markt te zijn. Zo stond echtgenote Gerd Nagels in de Cash & Carry terwijl Marc Van Turnhout samen met zijn neef bloemen kocht op de veiling in Nederland. Dit was het prille begin van Agora in 1981.

Ellen: “In die tijd waren er slechts enkele lijnrijders. Veel bloemisten reden gewoon zelf rechtstreeks naar de veiling. Dat was toen zo. Mijn ouders hadden het unieke idee om een Cash & Carry met bloemen te starten.”

DRIE PRODUCTGROEPEN ONDER 1 DAK
Het bleef niet bij bloemen want al gauw ontstond het idee om ook een aantal basisproducten zoals oasis en inpakpapier aan te bieden. Eigenlijk werd toen de rode loper uitgerold voor de visie waar het bedrijf nog steeds voor staat: drie productgroepen onder één dak namelijk snijbloemen, planten en accessoires. Op één plek vindt de bloemist alles wat hij nodig heeft. Nabijheid vindt de familie ook heel belangrijk. Zo volgden al snel andere filialen in onder meer Brussel en Luik en in 1987 ook de start van filialen in Frankrijk.

TWEEDE GENERATIE
Was het van meet af aan duidelijk dat jullie in het bedrijf zouden stappen?

Jolien: “We kwamen niet echt met de zaak in contact. Onze ouders wilden dat ook zo. Met veel vuur spraken ze over hun bedrijf. Eigenlijk hebben we hun passie met de paplepel meegekregen zonder het goed en wel te beseffen. Ze hebben ons nooit in die richting gestuurd maar ergens is hun positieve drive en passie ongemerkt bij ons naar binnen geslopen.”

Ellen: “We waren allemaal nog vrij jong toen papa in 1999 plotseling overleed. Er was op dat moment nog geen sprake van om in het bedrijf te stappen. We werkten onze studies af en mochten zelf beslissen wat we nadien wilden doen. Door omstandigheden zijn we er eigenlijk als vanzelf ingerold.

Ellen studeerde management en Jolien boog zich over de studies rechtspraktijk. Hun ambities lagen niet meteen bij Agora. Katrin wou wel meteen in de zaak stappen. Om de Franse taal wat bij te schaven, mocht Katrin in het filiaal in Nijvel starten. Dat was haar leerschool. Ellen en Jolien kregen ook de smaak te pakken toen ze insprongen op drukke momenten. Zonder het goed te beseffen rolden ze in het bedrijf en bleven er ook.

Jolien: “Het was ook zo mooi om te zien hoe onze ouders dit succesverhaal hebben gemaakt. Dat mogen we echt wel zeggen. Ze zijn van niets vertrokken. Het was erop of eronder. Het had net zo goed anders kunnen uitdraaien.”

FAMILIEBEDRIJF
Agora is een familiebedrijf. De kracht van het bedrijf zit juist in dat familiale karakter. Elk van de vier kinderen heeft zijn eigen taken, zijn eigen team en land. Ellen – als oudste van het gezin – werd unaniem gebombardeerd tot CEO. Het bedrijf heeft een heel vlakke structuur en alles wordt in overleg besproken. Aan titels hecht de familie weinig belang. Elk heeft zijn verantwoordelijkheid en zijn capaciteiten. De leden van het gezin zijn complementair en vullen elkaar aan. Zo is broer Nick heel sterk in heel het inkoopgebeuren van bloemen. Als een echte hunter gaat hij op zoek naar mooie, nieuwe soorten met veel gevoel en een neus voor nieuwigheden. Als hij dan na lang zoeken met een fantastische vondst naar huis komt, straalt het geluk van zijn gezicht.

Jolien is de jongste van de zussen en staat gekend voor haar goede smaak en gevoel voor trends. Dit gekoppeld aan haar commercieel inzicht maakt van haar de geschikte marketingverantwoordelijke. Ellen ziet zichzelf eerder als een rationeel iemand die sterk in cijfers is. Bovendien is ze gezegend met een brede rug waaraan veel kapstokjes kunnen hangen, vertelt ze enthousiast. Voor elk probleem is er een oplossing.

Katrin is een gevoelsmens en is op haar best op de werkvloer. Als geen ander voelt ze de klanten aan. Ze houdt iedereen met de voeten op de grond. Bij moeilijke beslissingen is zij degene die weet hoe je een verhaal haalbaar kan overbrengen.

1 VISIE, 1 GEVOEL, 1 FAMILIE
Ellen: “We voelen elkaar heel goed aan en hebben respect voor elkaar. We hebben elkaar ook nodig om dit te kunnen bereiken. Dat is het grote verschil met andere bedrijven, denk ik. We nemen geen blad voor de mond. Het klettert hier soms, maar dat is ook normaal. Wat er ook beslist wordt en ook al is dat niet helemaal hoe je het zelf ziet. We gaan als één familie door de deur, met beslissingen gedragen door de ganse groep. We gaan naar buiten met één verhaal en stralen dat uit binnen de organisatie.”

Jolien: “We werken in een heel mooie – misschien wel de mooiste – sector. Bloemen zijn aanwezig in alle levensfasen. Sinds de pandemie is dit gevoel alleen maar sterker geworden. Zeker tijdens de eerste lockdown. Het was natuurlijk een moeilijke periode. Iedereen was onwetend. Niemand wist wat er zou gebeuren. We hebben heel snel geschakeld. Onze klanten moesten nog steeds bij ons terecht kunnen. We stonden klaar als één team, als één familie.”

Ellen: “Als klanten hier komen moeten ze het gevoel krijgen dat ze hier het beste product aan de beste prijs kunnen kopen en achteraf zelf nog winst kunnen maken. Velen zijn toen op het onlineverhaal gesprongen en zijn via Facebook en Instagram gaan verkopen.”

HULP ONLINE
Om bloemisten te helpen met hun webshop richtte Agora het nieuwe digitale platform TIFIORI op. Via dit platform krijgen zij de kans om hun
zaak lokaal te promoten.

Ellen: “Waarom hebben wij als groothandel TIFIORI ontwikkeld? Omdat wij denken dat heel veel mensen het online verhaal gaan zoeken. Dit wordt de toekomst. Het platform zit nog in een beginfase. Intussen hebben ongeveer 280 bloemisten zich aangesloten. Interessant zijn ook de data die we uit het consumentengedrag kunnen filteren. Als wij kunnen leren wat de voorkeuren van de consument zijn, dan kunnen wij die informatie ook op grotere schaal sturen en delen. Het helpt ons om de bloemisten te begeleiden zodat zij zelf ook hun verkoop kunnen optimaliseren. We willen als partner de lokale bloemisten promoten. Hoe meer onze bloemist verkoopt, hoe meer wij kunnen verkopen.”

Jolien: “Online is de toekomst maar daarnaast blijven we in het Cash & Carry verhaal geloven. Het is nog steeds de plek waar je een bepaald gevoel, inspiratie of sfeer kan aangeven. Op zijn manier kan de bloemist die sfeer oproepen in zijn etalages en winkel. Inspiratie bieden blijft heel belangrijk. We zijn ervan overtuigd dat klanten best wekelijks even langskomen om hier de krenten uit de pap te halen die ze online niet kunnen vinden. Kom regelmatig kijken want er is nog zoveel te ontdekken dat je vanachter jouw scherm niet kan vinden.”

©Agora

2021 EN VERDER
Het jaar 2020 betekende een ware rollercoaster voor het bedrijf dat heel snel moest schakelen naar een nieuwe webshop, een nieuwe website en nieuwe investeringen in Aalsmeer. Het buitenland wenkt. In de toekomst wil Agora met een nieuwe verdeelmachine en gebouw in Aalsmeer hun klantenbestand verder uitbreiden naar onder meer Zweden, Denemarken, Wit-Rusland, Roemenië en Bulgarije.

Ellen: “Na 35 jaar voelden we de nood als bedrijf om te gaan herbronnen. Daar zijn we twee jaar geleden mee gestart. We zijn als bedrijf best lang stil blijven staan. Een inhaalbeweging op digitaal vlak was dan ook nodig. Onze digitale aanwezigheid linken we aan de C&C. We beschikken over een groot menselijk kapitaal, een onmisbaar team dat achter ons staat en ervoor zorgt dat wij dit succesverhaal verder kunnen schrijven. We proberen dit verhaal in een mooi kleedje te steken en alle digitale tools in te zetten. We willen een meerwaarde betekenen en er voor zorgen dat elke bloemist mee op de digitale boot kan springen. Dit jaar heeft alles in een stroomversnelling gebracht. We zijn bijna klaar voor de komende veertig jaar.

• agoragroup.com

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.